Enfrentar la ansiedad: 9 consejos para padres de niños ansiosos

Mientras todos los niños hacen fila para ir a la escuela, su hijo, Timmy, se vuelve hacia usted y le dice: «No quiero tomar el autobús. Me duele el estómago. Por favor, no me obligues a ir». Te estremeces y piensas: «Aquí vamos de nuevo». Lo que debería ser una simple rutina matutina se convierte en un desafío abrumador.

Miras a Timmy y ves terror genuino. Quieres consolarlo. Quiere aliviar la preocupación excesiva que se ha convertido en parte integrante de su vida diaria. Primero, prueba la lógica. «¡Timmy, caminamos cuatro cuadras más para tomar este autobús porque este conductor tiene un historial de manejo sin accidentes!» No se mueve. Proporcionas tranquilidad. «Te prometo que estarás bien. Timmy, mírame. Confías en mí, ¿verdad?» Timmy asiente. Unos segundos después, susurra: «Por favor, no me obligues a ir». Recurres a la ira: «Timothy Christopher, te subirás a este autobús ahora mismo o habrá graves consecuencias. ¡Sin iPad durante una semana!» Te mira como si lo estuvieras haciendo caminar por la tabla. Se sube al autobús, derrotado. Te sientes terrible.

Si algo de esto le suena familiar, sepa que no está solo. La mayoría de los padres moverían montañas para aliviar el dolor de sus hijos. Los padres de niños con ansiedad también moverían planetas y estrellas. Duele ver a su hijo preocuparse por situaciones que, francamente, no parecen tan aterradoras. Aquí está la cosa. En la mente de su hijo, estas situaciones son genuinamente amenazadoras. E incluso las amenazas percibidas pueden crear una respuesta real del sistema nervioso. A esta respuesta la llamamos ansiedad y la conozco bien.

Había pasado la mayor parte de mi infancia ocultando un sentimiento de preocupación persistente y abrumador hasta que, finalmente, cuando tenía poco más de veinte años, decidí buscar una solución. Lo que he aprendido en las últimas dos décadas es que muchas personas sufren de una preocupación debilitante. De hecho, 40 millones de adultos estadounidenses, así como 1 de cada 8 niños, sufren de ansiedad. Muchos niños pierden la escuela, las actividades sociales y una buena noche de descanso solo por los pensamientos preocupados en su cabeza. Muchos padres sufren de frustración y un sentimiento de impotencia cuando ven a su hijo en este estado día tras día.

Lo que también aprendí es que, si bien no existe una solución única para la ansiedad, existe una gran cantidad de excelentes técnicas basadas en la investigación que pueden ayudar a controlarla, muchas de las cuales son fáciles de aprender. Espera, ¿por qué mis padres no sabían de esto? ¿Por qué no lo supe? ¿Por qué no enseñan estas habilidades en la escuela? Ojalá pudiera retroceder en el tiempo y enseñarle a la versión más joven de mí mismo cómo hacer frente, pero, por supuesto, eso no es posible. Lo que sí es posible es tratar de llegar a tantos niños y padres como sea posible con estas habilidades de afrontamiento. Lo que sí es posible es enseñar a los niños cómo ir más allá de la mera supervivencia para encontrar realmente significado, propósito y felicidad en sus vidas. Con este fin, creé un programa de alivio de la ansiedad para niños llamado GoZen. Aquí hay 9 ideas directamente de GoZen que los padres de niños ansiosos pueden probar de inmediato:

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1. Deje de tranquilizar a su hijo: Su hijo se preocupa. Usted sabe que no hay nada de qué preocuparse, así que dice: «Confía en mí. No hay nada de qué preocuparse». Hecho y hecho, ¿verdad? Todos deseamos que fuera así de simple. ¿Por qué su tranquilidad cae en oídos sordos? En realidad, no son los oídos los que causan el problema. Su hijo ansioso desea desesperadamente escucharlo, pero el cerebro no permitirá que suceda. Durante los períodos de ansiedad, hay una rápida descarga de químicos y transiciones mentales ejecutadas en su cuerpo para sobrevivir. Un subproducto es que la corteza prefrontal, o la parte más lógica del cerebro, se detiene mientras el cerebro emocional más automatizado se hace cargo. En otras palabras, es muy difícil para su hijo pensar con claridad, usar la lógica o incluso recordar cómo completar las tareas básicas. ¿Qué debería hacer en lugar de tratar de racionalizar la preocupación? Prueba algo que llamo el método FEEL:

  • Congelar: Haga una pausa y respire profundamente con su hijo. La respiración profunda puede ayudar a revertir la respuesta del sistema nervioso.
  • Empatizarse: La ansiedad da miedo. Su hijo quiere saber que lo obtiene.
  • Evaluar: Una vez que su hijo esté tranquilo, es hora de buscar posibles soluciones.
  • Déjalo ir: Deja ir tu culpa; usted es un padre increíble que le da a su hijo las herramientas para manejar sus preocupaciones.

2. Resalte por qué preocuparse es bueno: Recuerde, la ansiedad es lo suficientemente difícil sin que un niño crea «Algo anda mal en mí». Muchos niños incluso desarrollan ansiedad por tener ansiedad. Enséñeles a sus hijos que preocuparse, de hecho, tiene un propósito. Cuando nuestros antepasados ​​cazaban y recolectaban alimentos, existía un peligro en el medio ambiente, y estar preocupados les ayudó a evitar los ataques del gato dientes de sable que acechaba en el monte. En los tiempos modernos, no tenemos la necesidad de huir de los depredadores, pero nos queda una huella evolutiva que nos protege: la preocupación. La preocupación es un mecanismo de protección. La preocupación hace sonar una alarma en nuestro sistema y nos ayuda a sobrevivir al peligro. Enséñeles a sus hijos que la preocupación es perfectamente normal, que puede ayudarnos a protegernos y que todo el mundo la experimenta de vez en cuando. A veces nuestro sistema dispara falsas alarmas, pero este tipo de preocupación (ansiedad) se puede controlar con algunas técnicas sencillas.

3. Dé vida a las preocupaciones de su hijo: Como probablemente sepa, ignorar la ansiedad no ayuda. Pero dar vida a las preocupaciones y hablar de ellas como lo hace una persona real. Crea un personaje de preocupación para tu hijo. En GoZen creamos Widdle the Worrier. Widdle personifica la ansiedad. Widdle vive en el viejo cerebro que es responsable de protegernos cuando estamos en peligro. Por supuesto, a veces Widdle se sale un poco de control y cuando eso sucede, tenemos que hablar con algo de sentido común en Widdle. Puedes usar esta misma idea con un animal de peluche o incluso con un juego de roles en casa. Personificar la preocupación o crear un personaje tiene múltiples beneficios. Puede ayudar a desmitificar esta aterradora respuesta física que los niños experimentan cuando se preocupan. Puede reactivar el cerebro lógico y es una herramienta que sus hijos pueden usar por sí mismos en cualquier momento.

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4. Enséñele a su hijo a ser un detective del pensamiento: Recuerde, la preocupación es la forma que tiene el cerebro de protegernos del peligro. Para asegurarse de que realmente estamos prestando atención, la mente a menudo exagera el objeto de la preocupación (como confundir un palo con una serpiente). Es posible que haya escuchado que enseñar a sus hijos a pensar de manera más positiva podría calmar sus preocupaciones, pero el mejor remedio para el pensamiento distorsionado no es el pensamiento positivo; es un pensamiento acertado. Prueba un método que llamamos las 3 C:

  • Capte sus pensamientos: Imagina que cada pensamiento que tienes flota sobre tu cabeza en una burbuja (como lo que ves en las historietas). Ahora, capte uno de los pensamientos preocupantes como «No le agrado a nadie en la escuela».
  • Recolectar evidencia: Luego, recopile evidencia para apoyar o negar este pensamiento. Enséñele a su hijo a no juzgar de qué preocuparse basándose únicamente en los sentimientos. Los sentimientos no son hechos. (Evidencia de respaldo: «Ayer me costó mucho encontrar a alguien con quien sentarme en el almuerzo». Evidencia de negación: «Sherry y yo hacemos la tarea juntos, es amiga mía»).
  • Desafía tus pensamientos: La mejor (y más entretenida) forma de hacer esto es enseñar a sus hijos a tener un debate dentro de sí mismos.

5. Permita que se preocupen: Como sabe, decirle a sus hijos que no se preocupen no les impedirá hacerlo. Si sus hijos pudieran simplemente alejar sus sentimientos, lo harían. Pero permitir que sus hijos se preocupen abiertamente, en dosis limitadas, puede ser útil. Cree un ritual diario llamado «Tiempo de preocupación» que dure de 10 a 15 minutos. Durante este ritual, anime a sus hijos a que liberen todas sus preocupaciones por escrito. Puede hacer que la actividad sea divertida decorando una caja de preocupaciones. Durante el tiempo de preocupación, no hay reglas sobre lo que constituye una preocupación válida, todo vale. Cuando se acabe el tiempo, cierra la caja y despídete de las preocupaciones del día.

6. Ayúdelos a pasar de qué pasaría si a qué es: Puede que no lo sepas, pero los humanos son capaces de viajar en el tiempo. De hecho, mentalmente pasamos mucho tiempo en el futuro. Para alguien que experimenta ansiedad, este tipo de viaje mental en el tiempo puede exacerbar la preocupación. Un viajero en el tiempo típico hace preguntas hipotéticas: «¿Qué pasa si no puedo abrir mi casillero y pierdo clase?» «¿Y si Suzy no me habla hoy?»

Las investigaciones muestran que volver al presente puede ayudar a aliviar esta tendencia. Un método eficaz para hacer esto es practicar ejercicios de atención plena. La atención plena lleva a un niño de lo que si a lo que es. Para hacer esto, ayude a su hijo a concentrarse simplemente en su respiración durante unos minutos.

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7. Evite todo lo que le cause ansiedad: ¿Tus hijos quieren evitar eventos sociales, perros, escuela, aviones o básicamente cualquier situación que les cause ansiedad? Como padre, ¿les ayuda a hacerlo? ¡Por supuesto! Esto es natural. La parte huida de la respuesta huida-lucha-congelación insta a sus hijos a escapar de la situación amenazante. Desafortunadamente, a la larga, la evitación empeora la ansiedad. Entonces, ¿cuál es la alternativa? Prueba un método que llamamos escalera. Los niños que pueden manejar su preocupación la dividen en partes manejables. Escaleras utiliza este concepto de fragmentación y exposición gradual para alcanzar una meta.

Digamos que su hijo tiene miedo de sentarse en los columpios del parque. En lugar de evitar esta actividad, cree mini-objetivos para acercarse al objetivo más grande (por ejemplo, vaya al borde del parque, luego camine hacia el parque, vaya a los columpios y, finalmente, súbase a un columpio). Puede utilizar cada paso hasta que la exposición sea demasiado fácil; ahí es cuando sabes que es hora de pasar al siguiente peldaño de la escalera.

8. Ayúdelos a trabajar con una lista de verificación: ¿Qué hacen los pilotos entrenados cuando se enfrentan a una emergencia? No lo improvisan (sin juego de palabras); se refieren a sus listas de verificación de emergencia. Incluso con años de entrenamiento, cada piloto trabaja a través de una lista de verificación porque, cuando está en peligro, a veces es difícil pensar con claridad.

Cuando los niños enfrentan la ansiedad, sienten lo mismo. ¿Por qué no crear una lista de verificación para que tengan un método paso a paso para calmarse? ¿Qué quiere que hagan cuando sientan que se acerca la ansiedad por primera vez? Si la respiración les ayuda, el primer paso es hacer una pausa y respirar. A continuación, pueden evaluar la situación. Al final, puede crear una lista de verificación impresa para que su hijo la consulte cuando se sienta ansioso.

9. Practica la autocompasión: Ver a su hijo sufrir de ansiedad puede ser doloroso, frustrante y confuso. No hay un padre que no se haya preguntado en un momento u otro si ellos son la causa de la ansiedad de su hijo. Aquí está la cuestión, la investigación muestra que la ansiedad a menudo es el resultado de múltiples factores (es decir, genes, fisiología cerebral, temperamento, factores ambientales, eventos traumáticos pasados, etc.). Tenga en cuenta que usted no causó ansiedad a su hijo, pero puede ayudarlo a superarla.

Con el objetivo de una vida más saludable para toda la familia, practique la autocompasión. Recuerde, no está solo y no tiene la culpa. Es hora de dejar de lado la autocrítica debilitante y perdonarse a sí mismo. Ámate a ti mismo. Eres el campeón de tu hijo.

Vea el video de Renee que profundiza en estas ideas y otras técnicas para aliviar la ansiedad de los niños aquí. Encuentre más sobre el trabajo y los programas de Renee en www.gozen.com

Este artículo se publicó originalmente en Huffington Post. Reproducido con permiso del autor.

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